Portrait Maria A. Niederberger August 2007


about concerts, CDs and compositions

•2006, April, A!Magazine (English)
•2003, September, IAWM Journal (English)
•2003, Fall, ACCENT, Yamaha Piano Division (English)
•2002, 26. Januar, Ostschweizer Tagblatt (English transl.)
•2000, 27. Februar, Chicago Tribune (English)
•2000, 4. Januar, Neue Luzerner Zeitung (German)
•1999, 05. Juni, Entlebucher Anzeiger (German)
•1998, 7. November, Ostschweizer Tagblatt (German)
•1998, 27. April, Neue Luzerner Zeitung (German)
•1997, 17. Mai, Radioprogramm (German)
•1997, 18. März, Neue Luzerner Zeitung (German)
•1997, Februar, IAWM Journal (English)
•1996, December 12, The Davis Enterprise/Winters Express (English)
•1996, 10. Oktober, Neue Luzerner Zeitung (German)
•1996, 2. August, Kaleva (English transl.)

2006, April 24

A!MAgazine for the Arts 24 April 2006 (Bristol, TN)

MECCA board member receives International Composition Award 04.24.2006

Dr. Maria A. Niederberger, a member of the Mountain Empire Children's Choral Academy board of directors and associate professor of music theory and composition at East Tennessee State University, has won the 2006 Miriam Gideon Award in musical composition for her song cycle, «Full Pockets», a work she composed for flute, harp and soprano. Dr. Niederberger's composition set to music poems depicting nature, which were written by Jane Kenyon, Pabolo Neruda and Dr. Niederberger herself. One of the songs, «Dreaming by the Ocean», was premiered by the Lucerne Symphony Orchestra on Jan. 16, 2006, in Lucerne, Switzerland (in the Collection Rosengart; note by the webmaster). The Miriam Gideon Award, named in honor of Miriam Gideon (1905-1996), one of the earliest known American female composers, is awarded annually and is an international competition open to all female composers. This year 90 women from around the world participated in the event. The judging is a «blind» process, in which the composers’ names are not known until the winning composition is selected. The Gideon Award carries a monetary prize and is administered by the International Alliance of Women in Music. Dr. Niederberger has been active in this organization since its inception and has chaired the group’s annual meeting in Washington, D.C., on two occasions.

2003, September

Composition: Song cycle «Wait For Me»
Concert date: April 11, 2003
Place of concert: Seoul, Korea, Kumho Art Hall, April 8-12,
International Festival of Women in Music Today; «Voices of Women Musicians», sponsored by the Korean Society of Women Composers
Performing artists: Minkyung Im, soprano; Hwa-Kyung Yim, piano
Review paper: IAWM Journal 9/2 (2003): Excerpt p.24
Reviewer: Anne C. Kilstofte

2003 The International Festival of Women in Music Today, Seoul

In the fourth chamber music concert (April 11) ….
Maria Niederberger’s (Switzerland/USA) song cycle Wait For Me displayed a shimmering soprano voice, both brilliant and powerful, yet perceptive. This work focuses in nature and its effect on the human psyche as interpreted by different poets—Silja Walter, Pablo Neruda, Langston Hughes and Ingeborg Bachmann.


2003, Fall

Composition: Various
Concert date: June 2003
Place of concert: Washington, D.C., The National Museum of Women in the Arts
Performing artists: Various (cf. text below)
Review paper: «ACCENT», The Official Publication of the Yamaha Piano Division
Date of publication: Fall 2003, Vol. 51
Reviewer: Unnamed

13th Annual Concert of Chamber Music by Women Composers

Disklavier And Clarinet Come Together At Women Composers’ Concert

An exciting treat was in store for those who attended in The International Alliance for Women in Music's (IAWM) 13th Annual Concert of Chamber Music by Women Composers, «Keyboard Passion», last June. A nine–minute composition for Yamaha Disklavier grand piano and live clarinet, entitled «Atanos I», made use of extended clarinet techniques along with Disklavier accompaniment pre–programmed by composer Kristine H. Burns. Clarinetist Scott Locke was featured soloist.

The concert was co–sponsored by the National Museum of Women in the Arts (NMWA) and presented at the museum's performance hall in Washington, DC. The program was prepared by Maria A. Niederberger, chair of Annual IAWM Concerts.

Burns and Locke met while both were doctoral students at Ball State University in Muncie, IN. During Burns' last year of study, the university acquired three Disklavier pianos and, when Locke requested she write a composition for him, the talented young composer succumbed to her fascination for the Disklavier and composed «Atanos I.» The title, «sonata» spelled backwards, reveals Burns' intention to write an «anti-sonata».

«I wanted to present a new take on the sonata form for the 20th century», she explains, adding she's now composed five «Atanos» pieces for solo instrument and live electronics. «The themes recur, but not in the strict form we would have encountered 200 years ago».

«Composing for Disklavier allows me to write music that human hands cannot play», Burns continues. She and Locke have performed «Atanos I» widely since its premier in the mid-90s at Ball State University.

«My way of thinking about the Disklavier has evolved», says Locke. «I have become more interactive with it. Timing is always tricky when you're coordinating live and automated performances, but working with the Disklavier allows me to explore note-bending, flutter tonguing and other aspects of the clarinet's virtuosity. We create a very dynamic soundscape for the audience while exploiting the Disklavier's unique capabilities, for instance, chords which require more than 10 notes, simultaneous expression of extreme upper and lower register ranges, or breakneck speeds. The result is wonderful moments of intensity and incredible repose, sort of a hyper-expressive listening experience».

«The Disklavier was positioned so people could see the keyboard», says Burns. «Most had never seen a Disklavier, and student composers were especially interested because the performance was so musical, not just technical». A Washington Post reviewer, referencing the Disklavier's «ghostly technique», called the performance «intriguing».

Burns is director of the Electronic Music Studios at the Florida International University School of Music in Miami. She has previously served on the faculties of Dartmouth College and the Oberlin College Conservatory of Music. Locke, assistant professor of clarinet at Murray State University in Murray, Kentucky, is principal clarinetist in the Paducah Symphony Orchestra.

© 2003 Yamaha Corporation of America. All rights reserved.


2002, January 26

Composition: «Vernissage: Musical Thoughts and Sketches for Piano»
Concert date: January 26, 2002
Place of concert: Schloss Wartegg, Rorschacherberg, Switzerland
Performing artist: Patrizio Mazzola, piano
Review paper: Ostschweizer Tagblatt, St. Gallen, Switzerland
Date of publication: January 28, 2002
Reviewer: Alfred Rutz

Delicately Sensitive Musical Interpretation

Pianist Mazzola played Schloss Wartegg

An evening of piano music continued this year’s winter season at the castle of Wartegg (Switzerland). The audience was able to enjoy a brilliant and musically sensitive recital. The pianist, who is living in Bern and whose parentage is Italo/German, is an artist of impressive maturity.

Master-pianist Patrizio Mazzola chose a program...

Romanticism to Modernism

Mazzola played the next piece with perfection and tenderness, as if evoking an old legend. The rich harmonies of the work by the noble Dora Pejacevic of Kroatia were written at the beginning of the 20th century. Her style is poetic and dreamy on the one side and exuberant and wild on the other. The influence of Chopin, Skriabin, and R. Strauss became evident in Mazzola’s brilliant interpretive technique.

Swiss composer Maria Niederberger —living in the USA— composed a piece entitled «Vernissage» for Mazzola and the 1998 Stanser Musiktage. While set in a modern idiom, the composition is transparent and accessible. Accented simultaneities, like heavy dewdrops, are woven into the unfolding of the work and give way to rapid passages and subtle chord progressions. Mazzola demonstrated that his mastery extends well into the contemporary realm with a flawless performance of this virtuosic work.

Polish Origins


2000, February 27

Composition: «Concerto for Oboe and Instrumental Ensemble»
Concert date: February 25, 2000
Place of concert: Columbia College’s Concert Hall, Chicago
Performing artists: CUBE chamber collective, Chicago
Review paper: Chicago Tribune
Date of publication: Sun Feb 27, 2000
Reviewer: Ted Shen

CUBE puts oboe in spotlight in 2 little-known works

Classical review, by Ted Shen, Special to the Tribune

The local chamber collective CUBE is so fanatical about contemporary music that it goes to great lengths to uncover distinguished composers almost unknown and largely overlooked by performers in America. Works by two such composers were on the group’s bountiful potpourri program presented Friday night in Columbia College’s Concert Hall.

Judging by their two compositions, both written last year, Maria Niederberger and Yehudi Wyner seem to feel at home elaborating on the ideas and idioms from the middle of the last century, drawing from the reservoir of mildly dissonant sounds compiled by the likes of Bartók, Shostakovich and Hindemith.

Niederberger, who teaches college in Tennessee, cast her «Concerto for Oboe and Instrumental Ensemble» as a series of exchanges between the solo oboe and an assortment of instruments that includes harp, horn, flute and clarinet. The scheme is hardly novel, and there’s much meandering in the three movements. What makes this 20–minute chamber concerto distinctive, however, is the gorgeous writing for the oboe whose musings are often seconded by a string quintet and garlanded in a striking way by horn calls and harp murmurs.

Patricia Morehead, to whom the work is dedicated, played her heart out. One of this city’s premier oboists, she knows how to wow a crowd with her verve even when not all the notes are perfect and the intonation isn’t quite on the mark—as was the case here. Her supporting cast—especially Alison Attar (harp) and Greg Flint (horn)—was in fine form; Philipp Morehead, her husband, kept the proceedings in smooth order.


«Quartet for Oboe and String Trio» by Brandeis professor Wyner also puts the oboist on a pedestal. In fact, that seems to be the raison d’être for a piece that otherwise strikes like an academic’s string quartet circa 1960; the oboe joins the strings as a sub for first violin or steps out for its solos. it mostly functions as an energizer that shakes the trio of strings from their broodiness.

Though the lengthy music is dotted with piquant flourishes, its ruminations ultimately get wearisome, leaving the oboe’s perky passages the only saving grace.

Three works by better-known local composers were also performed. CUBE member Janice Misurell-Mitchell’s «String Quartet No.1» (1983), a conscientiously crafted graduate-student exercise modeled after Bartók, has way too many gestures that don’t add up.

Far more succinct and assured are the «Five Songs» by William Russo about aspects of love set to texts of Millay, Auden and Cummings. Each is an astute character portrayal, sung with much feeling by Carol LoVerde. Augusta Read Thomas’ «Incantation for solo violin» (1995) demonstrates the virtue of brevity. It’s an elegy as intense, soulful and concise as a Bach partita. CSO violinist Cornelius Chiu eloquently conveyed its sense of inconsolable loss.


2000, January 4

Composition: «Oh, Great Wonder»
Concert date: January 1st, 2000
Place of concert: Kultur- und Kongresszentrum Lucerne, Switzerland
Performing artists: Luzerner Sinfonieorchester and Luzerner Kantorei
Review paper: Neue Luzerner Zeitung, Lucerne, Switzerland
Date of publication: January 4, 2000
Reviewer: Linus David

New Year’s Concert

Gemeinsam auf den Weg

Zusammen mit der Luzerner Kantorei läutete das Luzerner Sinfonieorchester am Neujahr im KKL das Jahr 2000 ein. Heiter-nachdenklich durchzogen, wie ein Vorausbild von Kommendem. Treu dem Motto «Mit der Jugend ins neue Jahrtausend» spielten Kinder und Jugendliche eine massgebende Rolle.

Sowohl die «Vier Neujahrslieder aus dem Luzerner Hinterland» aus der Gassmann-Sammlung (Knabenchor bei zwei Nummern plus vielbeklatschtem Solo) wie der uraufgeführte Liederreigen «Oh grosses Wunder» (Mädchenchor) der in Nidwalden aufgewachsenen Maria A. Niederberger brachten Einheimisches. Beide Male auch wirkte die Orchestrierung wie ein relativ aufwändiges Kleid. Bei Niederberger ergab sich ein fortschreitender Zuwachs an Spannung und Verdichtung gegenüber der Schlichtheit der kirchentonartlich modal geprägten Melodien, bewusst abseits intonatorischer Herausforderungen. Das der Luzerner Kantorei gewidmete Auftragswerk brachte der anwesenden Komponistin herzlichen Beifall ein.

Einen Leckerbissen offerierte Regina Jauslin, die Solocellistin des Orchesters. Zwar erzeugten die «Pièces en concert», fünf Sätze aus den Nouveaux Concerts von François Couperin (1668-1733), in der Bearbeitung für Cello und Streichorchester einen barock–romantischen Stilzwitter. Jauslin interpretierte das aber mit generöser Noblesse.

Maestro aus St. Florian

Infolge vorsorglich selbstverordnetem Verzicht auf das televisionäre Philharmoniker–Neujahr aus Wien waren die Ohren weit offen für drei Glanznummern von Johann Strauss Sohn. Die gesungene Fassung rückte, dem unmittelbaren Vergleich enthoben, ihre Reize unverstellt ins Licht. Namentlich der «Schönen Blauen Donau», einem österreichischen Kronjuwel («Leider nicht von mir: Johannes Brahms»), kam das zugute. Die vereinigten Chöre der Luzerner Kantorei agierten frisch und klangschön. Von Henk Geuke tadellos vorbereitet, folgten sie Ralf Weikerts Führung mit vertrauensvoller Aufmerksamkeit.
Dem gebürtigen St. Florianer gelang es im Übrigen bemerkenswert, Straussens Amalgam aus sinfonischen Qualitäten und charmanter Gemüthafigkeit auch in der Ouvertüre zu «Indigo und die vierzig Räuber» aus dem LSO herauszulocken. Schmiss und Rasse liess er dominieren in Rossinis «Wilhelm Tell»–Ouvertüre und im Slawischen Tanz Nr. 8 von Antonin Dvorak, grosszügig, aber geistvoll.


1999, June 07

Composition: «Vernissage for the Piano»
Concert date: June 05, 1999
Place of concert: Concert Hall of Kantonsschule Schüpfheim LU, Switzerland
Performing artist: Patrizio Mazzola, piano
Review paper: Entlebucher Anzeiger, Schüpfheim LU, Switzerland
Date of publication: June 07, 1999
Reviewer: Franz Burgert

Patrizio Mazzola im Entlebuch (excerpt)

Ein Melodiker des Klaviers

Als Meisterpianist hatte Willy Duss ihn angekündigt: Als Meisterpianist hat er sich am vegangenen Samstagabend in Schüpfheim im Verlauf eines sorgfältig zusammengestellten Programms zu immer beeindruckenderen Darbietungen gesteigert. Für eine dankbare Zuhörerschaft ein unvergesslicher Tribut an das 150. Todesjahr Frédéric Chopins im vollen Musiksaal der Kantonsschule Schüpfheim.


Jenseits von Chopin

Nach der Pause überraschte er mit der überzeugenden Darbietung eines ihm gewidmeten Werkes der 1949 geborenen Komponistin Maria Niederberger. «Vernissage» ist im vergangenen Jahr geschrieben worden und erinnert spurenhaft an die «Bilder einer Ausstellung» von Modest Mussorgsky (besonders im Abschnitt Stilleben), noch deutlicher aber an den Klavierstil Debussys (speziell in Blautöne, Szenen, und dem bravourösen Finale, in welchem sogar dessen Finale aus Children’s Corner unterschwellig hörbar wird). Gemässigte, eigenständige, vielleicht auch etwas eigenwillige Moderne in solider und differenzierter Wiedergabe.



1998, November 07

Composition: «A Swift Progression»
Concert date: November 5, 1998
Place of concert: Small concert hall of Tonhalle St. Gallen, Switzerland
Performing artist: Juhani Palola, solo violin
Review paper: Ostschweizer Tagblatt, Ausgabe Rorschach, St. Gallen, Switzerland
Date of publication: November 7, 1998
Reviewer: Christine Zimmermann

Nachklang: Wege zur Grenze

Nichts als Werke zeitgenössischer Literatur für Violine? Juhani Palola wagte es am Donnerstag in der Tonhalle und drang in Grenzbereiche der Expressivität vor. Weit gefehlt, wer da glaubt, dazu brauche es Pauken und Trompeten und Katzenjammer: einzig die Überzeugung braucht es, Musik sei eine Sprache und erzähle Geschichten. Dass die Sprache der neuen Musik erschöpfbar sei, war wohl auch zu hören – doch betrifft dies nicht die Interpretation.

Sprachlose Orte

Maia Ciobanus «Unsichtbare Saite» (1998) war eine der beiden Uraufführungen. Jeder Ton scheint angreifbar, tremolierend gestört, dann wieder in eine Melodie gefasst. Doch schon verschwindet die Gestalt im Geräusch, aus dem sich dann unvermittelt eine Linie heraushebt. Hohes farbiges Rauschen mündet in Tonrepetitionen, die plötzlich Liedhaftes freigeben. Selbst dort, wo sich die Beredtheit zuletzt im liegenden Klang beruhigt, lauert das Unwägbare.


Die andere Uraufführung entstand im letzten Jahr. «A Swift Progression» der Schweizerin Maria A. Niederberger verfolgt Wandlungen des Klangs bis hin zur Unberechenbarkeit. Die Tonfolgen am Ende der «Progression» erscheinen wie auskomponierter Zufall.
Beides sind Werke, die differenziert erzählen, wo keine Sprache verfügbar ist. Sie streifen Grenzbereiche – Eibhlis Farrells «Musings» provoziert sie: Das Polarisieren von Tonhöhen, Klangfarben, Mehr- und Einstimmigkeit, Melodie und Geräusch zieht den Hörer in immer neue Abenteuer.

Abenteuer waren gewiss auch gemeint mit Erkki Palolas «Space Journey». (Wie schon die Zugabe des ersten Kontrapunkt–Konzertes zeigte, scheint der Komponist eine Vorliebe fürs Fliegen zu haben.) Der Dialog zwischen pulsierenden elektronischen Klängen und dem panisch kämpfenden Instrument endet mit dem Absturz – und macht es dem Hörer gar zu bequem. Dass der Komponist von starken Bildern geprägt ist, gibt seinem Werk zwar assoziative Kraft. Aber warum nicht als Filmmusik?

Dagegen zeigt Deirdre Gribbins «Space Between Words» expressive Lauterkeit, stets nach dem klanglichen Pendant des zwischen den Worten Gemeinten suchend.

Engagement mit Kalkül

Juhani Palola gestaltet mit derart verblüffendem technischem und klanglichem Repertoire, dass die Aufmerksamkeit seiner Zuhörer in keinem Augenblick nachzulassen vermag. Erschöpft sich die Sprache der Musik zuweilen – sein interpretatorisches Kalkül und Engagement erschöpfen sich nie.


1998, April 27

Composition: «Vernissage: Thoughts and Sketches for Solo Piano» (Premiere)
Concert date: April, 1998
Place of concert: Pestalozzi-Saal, Stans, Switzerland
Performing artist: Patrizio Mazzola, piano
Review paper: Neue Luzerner Zeitung, Lucerne, Switzerland
Date of publication: April 27, 1998
Reviewer: Fritz Schaub

Komponistinnen und Komponisten

Am letzten der Stanser Musiktage war Klassik angesagt: Im Pestalozzi–Saal spielte der Pianist Patrizio Mazzola ein vielfältiges und durchdachtes Programm, das mit Maria A. Niederbergers «Vernissage» auch eine Uraufführung brachte.

Zwei Prinzipien verbanden sich in der sonntäglichen Klavier–Matinee Patrizio Mazzolas im Rahmen der Stanser Musiktage. Zum einen war mit je drei Komponistinnen und Komponisten die geschlechtliche Gleichstellung erreicht. Zum andern kamen hauptsächlich Komponistinnen und Komponisten zu Gehör, die in einer engeren Beziehung zur Region standen oder gar aus dieser Region stammen.


Letzteres ist der Fall bei der gebürtigen Nidwaldnerin Maria A. Niederberger, womit hier gleich beide Prinzipien in einer Person vereinigt waren. Ihr neuestes Werk «Vernissage», das sie im Auftrag des Interpreten Patrizio Mazzola schrieb, erwies sich als ein überaus abwechslungsreiches, pianistisch empfundenes und klanglich phantasievolles Werk. Die sechs kurzen Sätze (Antezedent – Blautöne – Stilleben – Szene – Wellen und Vektoren–Finale) folgen sich nach dem Prinzip der Kontrastwirkung: einem formal knappen, eher flüchtig–impressionistisch skizzierten Abschnitt stellt sich jeweils ein weiter ausgreifender, virtuoser, vollgriffiger, den Diskant in Beschlag nehmender Teil gegenüber.

Besonders wirkungsvoll in seiner schillernden Farbigkeit der vierte (Szene), ernst und still dagegen der dritte (Stilleben) Abschnitt. So rückt jeder Satz eine neue Idee in den Vordergrund, ohne dabei in eine vordergründige Programmatik zu verfallen.
Die aus Stans gebürtige Komponistin konnte den Beifall des Publikums nicht persönlich entgegennehmen, da sie in ihrer zweiten Heimat Kalifornien weilt. Das Stück wird in diesem Jahr indes noch an mehreren Orten erklingen, so im Juni in Zürich, im September in Bern und im Oktober schliesslich in Kalifornien.

Innere Bezüge

Das neue Werk war überaus glücklich eingebettet in ein Programm, das starke innere Bezüge aufwies, die vom Interpreten auch mit innerem Nachdruck unterstrichen wurden. Besonders stark traten diese im Schumann–Paket hervor, wo Clara Schumanns Romanze op.11/1 umrahmt war von zwei Werken ihres Mannes (Andante und Variationen aus der Sonate op.14 und Romanze op. 28/2), und beim abschliessenden polnischen Teil mit den ausgewählten Etüden aus Chopins beiden Zyklen op.10 und op.25, denen Mazzola zwei Stücke der geistigen Mutter Chopins, Maria Szymanowska (1789-1831) voranstellte.
Mit ausgesprochen arioser Empfindung, immer den poetischen Gehalt im Visier, gestaltete Mazzola die Chopin–Etüden, spielte aber auch die vier der insgesamt sieben vormärzlichen Walzer von Richard Rosenberg (1894-1987) nicht weniger empfindsam und klangsensibel – eine sympathische Hommage an den deutsch–jüdischen Emigranten, der jahrzehntelang in Hergiswil lebte. Den Hunger des Publikums nach noch mehr stillte Mazzola mit dem brillanten Vortrag eines hochvirtuosen Rachmaninow–Préludes.


1997, May

Compositions: «Sonnenspur» and «Tandem Points»
Concert date: Broadcast during week May 17-23, 1997
Performing artists: Ensemble Opus Novum, Lucerne, Switzerland
Review paper: Program tips in Tele 20/97
Reviewer: Sibylle Ehrismann

Sonnenspur und Koyotentanz

Naturerlebnisse sind für die Komponistin Maria A. Niederberger eine wichtige Inspirationsquelle

Dass die in Oberdorf–Stans geborene Musikerin 1975 nach Amerika auswanderte, hängt sicher auch mit ihrer urschweizerischen Herkunft zusammen. Sie heiratete jedenfalls, nachdem sie das Primarlehrerinnen-Patent gemacht hatte, einen Amerikaner und zog mit ihm und den beiden Kindern nach Kalifornien. Maria A. Niederbergers neuestes Stück «Sonnenspur», das kürzlich vom «Ensemble Opus Novum» unter der Leitung von Peter Siegwart in Luzern uraufgeführt wurde, spricht jedenfalls noch immer von dieser Sehnsucht nach Weite und Offenheit: «Nächtlicher Kojotentanz» und «Morgensonn' das Meer enthüllet» heissen zwei dieser «Tonbilder aus Kalifornien». Und die Musik dazu, die klingt so ungebrochen «amerikanisch» bildhaft, wie man sich das bei diesen Titeln vorstellt. Anders ist das im Stück «Tandem Points» für zehn Spieler, welches die Schweizerin, die in Kalifornien Musiktheorie unterrichtet, 1993 im Auftrag der Pro Helvetia komponierte. Da kommt ihre kontrapunktische Phantasie zum Tragen. Es ist ein subtiles und virtuoses Spiel mit (Noten–)Punkten und Motiv–«Tandems», an denen sich die verschiedenen Stimmen wechselweise beteiligen.


1997, March 18

Composition: «Sonnenspur»
Concert date: March 17, 1997
Place of concert: Boa Hall Lucerne, Switzerland
Performing artists: Ensemble Opus Novum, Lucerne
Review paper: Neue Luzerner Zeitung, Lucerne, Switzerland
Date of publication: March 18, 1997
Reviewer: Fritz Schaub

Niederberger zwischen Trümpy und Yun

Nachdem eine CD kürzlich die in Kalifornien lebende Stanser Komponistin Maria Niederberger porträtiert hatte, konnte man Musik der komponierenden Frau jetzt live erleben: Neben einem auf der CD vertretenen Werk hob das Ensemble Opus Novum unter Peter Siegwart am Sonntag auch ein vom Ensemble in Auftrag gegebenes Werk aus der Taufe.

Das Luzerner Ensemble Opus Novum widmet sich neben dem Forum für Neue Musik am konsequentesten dem zeitgenössischen Musikschaffen. Erfreulich, dass es sich nicht bloss mit der Wiedergabe bestehender Werke begnügt, sondern selbst auch den Anstoss gibt zu neuen Werken. So geschehen im Falle der hierzulande noch wenig bekannten, seit 1975 in Kalifornien lebenden und wirkenden Komponistin Maria A. Niederberger, von der es gleich zu Beginn des Konzerts in der Boa das in seinem Auftrag entstandene «Sonnenspur», Tonbilder aus Kalifornien, zur Uraufführung brachte.


Wie manche Werke Maria A. Niederbergers, geht auch dieses «in Dankbarkeit dem Ensemble Opus Novum gewidmete» Stück von Natureindrücken aus, von Natureindrücken Kaliforniens, das der Komponistin zur zweiten Heimat geworden ist. Impressionen, die sich bei Aufenthalten in der freien Natur, in einer Wildnis, die unter anderem vom nächtlichen Bellen eines Steppenwolfes (Kojote) erfüllt ist («Nächtlicher Kojotentanz»), werden übersetzt in eine quasi impressionistische Tonsprache, in der sich Klänge, Klangbilder assoziativ aneinanderreihen. In den Klangimpressionen spiegelt sich auch der vom Gang der Sonne dirigierte Tagesablauf, wobei der Sonnenaufgang, die Morgendämmerung («Morgensonn’ das Meer enthüllet») in besonders leisen und zarten Klängen eingefangen sind. In den beiden restlichen Abschnitten («Purple Horses and Back To The Future» und «Yosemite») verbinden sich die Klangbilder mit komplexeren, immer präzis artikulierten Rhythmen. Das vom Ensemble ausnehmend schwungvoll, sensibel und brillant gespielte Werk kam beim nicht allzu zahlreichen Publikum ausgezeichnet an, und die persönlich anwesende Komponistin nahm den freundlichen Beifall inmitten des Ensembles entgegen.


Impulsiver Trümpy

Um nicht einer provinziellen Nabelschau zu verfallen, konfrontierte das Ensemble richtigerweise das neue Werk wie auch das nach der Pause gespielte «Tandem Points» aus dem Jahre 1993 mit je einem Werk eines schon national beziehungsweise international bekannten Komponisten. so liess es Niederbergers Uraufführung «Gesang der Ferne» von Balz Trümpy folgen. Mit einer unbarmherzigen Wildheit entfalten sich schlagartig die beiden Kanons der Ecksätze, die einen aus einer kurzen Passage aus Schuberts G-Dur-Sonate sich entwickelnden, durchgehend im Piano ablaufenden Satz umschliessen. Ein Werk, das durch seine strenge Symmetrie und das Ausschreiten der Bezirke zwischen abrupt abbrechenden Fortissimo-Steigerungen und dem gerade noch Hörbaren besticht.

Faszinierender Isang Yun

Womöglich noch stärker war der Gegensatz nach der Pause zwischen den zwar klanglich wieder aufgefächerten, aber vergleichsweise doch etwas spannungs- und konturenlosen «Tandem Points» der Nidwaldner Komponistin und dem 1988 geschriebenen Stück «Distanzen» des lange Zeit in Berlin wirkenden Koreaners Isang Yun (1917–1995). Der Titel gab – kaum durchwegs einsehbar – nicht nur dem ganzen Konzert den Titel, sondern war in diesem Fall auch optisch nachvollziehbar: Die beiden Soloviolinen, das Streichertrio (Geige, Cello, Kontrabass) und die Bläsergruppe standen sich, auf dem Podium und im Zuhörerraum verteilt, in angemessener Distanz gegenüber. Faszinierend die Spannungsverläufe und die tonlichen Nuancierungen, die sich aus den sich im Verlaufe immer stärker miteinander verzahnenden Klangträgern ergaben – zweifellos der Höhepunkt des Konzerts.

Das Konzert wird am Sonntag, 23. März, 11 Uhr im Pestalozzi-Saal Stans wiederholt. Ausserdem werden die Konzerte von Radio DRS 2 aufgezeichnet und am Donnerstag, 23. Mai, 23 Uhr gesendet.


1997, February

CD Review: «Between Two Continents», MAGNON PN 2637
Compositions: various
Performing artists: various, cf. review text
Review paper: IAWM Journal, Feb, 1997, pp. 36
Date of publication: February 1997
Reviewer: Susan Erickson

Maria A. Niederberger: Music Between Two Continents

Album Pages, Inferences, Sounds of Space-Time, Daedaleum, Tandem Points, Lieder für Junge Sänger, Magnon PN 2637

This impressive collection of works called «Music Between Two Continents» by Swiss–American composer Maria A. Niederberger is aptly titled. Niederberger received her early training in her native country of Switzerland, but her subsequent career can truly be described as international. She emigrated to the United States in 1975, studied at the University of California at Davis (UCD) and at Brandeis and has been on the faculty of UCD since 1985. She has been the recipient of numerous fellowships and awards, both in this country and in Europe, and is gaining increased recognition on both continents.

The CD collection shows the many facets of this remarkable composer. «Album Pages», a three–movement work for solo violin, exploits the full range of the instrument and is a worthy contribution to the great tradition of unaccompanied works. «Daedaleum» for solo cello is equally challenging for the instrument. The title of this musical fantasy comes from a 19th–century invention that produced moving pictures by the device of a rotating drum. Here, the concept is ingeniously applied to the notion of pitch segments gradually separating from harmonic «fields» to create new areas; this process continues until the original harmonic area is re–established. Amazing things happen along the way, and at times the cello does not even sound like a cello. The demands on the performer must be enormous, but Swiss cellist Hans Ulrich Stohler is more than equal to the task. His performance, along with that of French violinist Maryvonne Le Dizès in Album Pages, is stunning. In fact, the CD as a whole is distinguished by superlative performances.


Three of the works are for various instrumental combinations. «Inferences» for chamber ensemble and piano features the remarkable Swiss pianist, Emmy Henz-Diémand, who provided the impetus for its composition as part of the first Women's Music Festival in Switzerland that she organized in 1985. When listening to Inferences, one is struck by the sheer musicality of the work and the attractive instrumental coloring.

«Sounds of Space-Time», in three movements and scored for clarinet, marimba and piano, is the longest work on the CD. Clarinetist Deborah Pittman commissioned the composition, and Niederberger takes care that the instrument is not overpowered. The clarinet is often balanced by the marimba coupled with the piano, and the composer very knowledgeably exploits the possibilities of each of the instruments and their various combinations.

«Tandem Points» for ten players was commissioned in 1993 by the Swiss Endowment for the Arts, Pro Helvetia. The work was premiered by the Empyrean Ensemble at UCD, directed by Ross Bauer, and the ensemble also recorded it. The ten performers –four strings, four winds and two percussion players– constitute a miniature orchestra. The work is sectional and the alternation of the various instruments playing solos provides the underlying structure. The title is an intentional allusion to traditional counterpoint and to the linear elements and motivic exchanges that are featured.

The final selection, «Six Songs for high voices», is a departure for the composer. She was inspired after hearing a performance in 1994 of the boys' choir of the Luzerner Kantorei. On the CD the a cappella songs are performed in a sweet and child-like manner by the girls' choir of the Luzerner Kantorei under the direction of Andreas Wiedmer. In choosing to write in a tonal style, Niederberger pays homage to the folk–song tradition.

Niederberger's music may, at times, be complex, but it is never sterile. The listener is left with a strong impression of the individuality of each of these compositions and of the imaginative and idiomatic writing for the instruments. The CD, the composer's first, is of unusually high quality. Those who wish to order the CD should contact Paul Takushi, UCD Bookstore. Phone 916-752-9072/Fax 916-752-4791/e-mail <Bookstore at udavis dot edu.>


1996, December 12

CD Review: «Between Two Continents», MAGNON PN 2637
Performing artists and compositions: various, cf. review text
Review paper: The Davis Enterprise/Winter Express
Date of publication: December 12, 1996
Reviewer: Marilyn Mantay (Enterprise music critic)

CD-Portrait: A Diligent Decade

UC Davis’ Niederberger brings 10 years’ music to CD

Aptly titled «Music Between Two Continents», the first CD by Maria Niederberger, the Davis composer with the Swiss connection, was released last month and is available locally at Tower Records and the UC Davis Bookstore.

Niederberger’s recording debut pulls together her best compositions written in 10 years and performing artists from Europe and the United States; it signals clearly that she is a composer of fascinating work. And, for those of us who are exploring new music, the CD liner notes also demonstrate Niederberger’s other gift — her gift for teaching. Her words explain and clarify.

Students at UCD best know Niederberger — she began teaching at the university more than 10 years ago, when she had completed her doctorate at Brandeis University — as a lucid teacher of music theory. Davis concert–goers have heard her work played by the Empyrean Ensemble and sung by Paul Hillier. But the opportunity to hear some of her best compositions over and over again comes only now, with the CD.

Listening, it is clear that Niederberger selected for quality and diversity, and with great care. Time was taken. When an artist had commissioned a work, that person became the artist who recorded. Listening, one hears not only the virtuosity of the performances but also the closeness of artist, composer and composition.

Niederberger explained in a recent interview that preparing for a recording is not at all the same as preparing for a live performance.
«In a live concert, you can tolerate little flaws, but on a CD you have to come as close as possible to perfection», she said. «It's a work of art that will basically stay unchanged, and it gives the listener an opportunity to hear it repeatedly. Thus, the listener, disturbed by imperfections, may not be hearing the music. You need stellar performers, doing their best».

Niederberger’s brother, Paul, a founder of Magnon recording studio in Oberdorf, Switzerland, produced the CD. It was not a snap decision.
«Paul doesn't produce something he doesn’t believe in. He finally came to a place where he thought my work was beautiful and worth producing», Niederberger said.

The composer received a UCD professional development grant that allowed her to spend time in Switzerland, where most of the recording would take place.

Her violin composition, «Album Pages», opens the CD. Iit was written in Switzerland and honored UCD music professor Richard Swift on his 60th birthday. Robert Bloch premiered it in Davis in 1988.

The violinist who plays the recording, Maryvonne LeDizès, came to Switzerland — she plays with Pierre Boulez and the Ensemble Inter-Contemporain in Paris — to work with Niederberger on interpretation. It was also on a visit to Switzerland that Niederberger first heard the girls’ chorus, Mädchenchor der Luzerner Kantorei, for whom she composed the CD’s six charming, concluding songs — tonal songs, by the way.

Two prominent Swiss performers, pianist Emmy Henz-Diémand and cellist Hans Ulrich Stohler, each of whom performed their respective pieces when they were first commissioned, also made the recording. The piano work is «Inferences», and the cello piece is «Daedaleum».
Niederberger’s idea of this CD as a link becomes clear when one hears the compositions written for and performed by players from Davis and Sacramento.

«I wanted to record in both places», she said. «I wanted the performers to be able to hear each other, to know that all of us, no matter where we live and no matter whether we are composing or playing, are together in supporting this performance of contemporary musical work».

Clarinettist Deborah Pittman, who is on the faculty at UCD and California State Universiy, Sacramento, commissioned «Sounds of Space–Time» and gave it its first performance with UCD's Empyrean Ensemble in 1993. On the recording, the clarinet is heard against a marimba/piano combination.

The marimbist, Daniel Kennedy, who teaches at CSUS and is artistic director of the Festival of New Music there, is a renowned performer of contemporary music as well as of music of India, Indonesia and the Middle East. The pianist is Katherine Svistoonoff, a CSUS graduate who took advanced piano studies at Juilliard.

Last, but never least, the UCD Empyrean Ensemble, directed by Ross Bauer, is represented on the CD by «Tandem Points» — a piece for 10 players commissioned by the Swiss Endowment for the Arts, Pro Helvetia, which they played at Wyatt Pavilion in 1994.

Only on CD, of course, can so many different artists and works be so beautifully presented. Whether perfection was achieved one cannot truly say, but the CD is a fine achievement, and each piece is important and worth hearing. Listening, one begins to fall in love with the many aspects of new music: with assymmetry, harmonic fields, thematic fragmentation, short–lived harmonies, esoteric sounds, striking color contrasts, but most of all, with the distinct voices of the instruments.

For Niederberger, the teacher, it is tangible evidence of her status as Niederberger the composer. If the combinig of these roles is difficult, add to that the rearing of a family. Her children are Adrian Iley now studying computer science at Carnegie-Mellon University and Sarah Iley who plans to be a physical therapist and is now attending San Jose State University on a sports scholarship for cross country. To homemaking, add marriage to attorney Ramón de la Guardia, who is, Niederberger says, very supportive of her career in music.

Speaking of the family gives an opening for noting that the comfortable Niederberger/de la Guardia home on Oak Avenue was once the home of Elinor Armer, who grew up there, eventually began teaching at the San Francisco Conservatory of Music and preceded Niederberger in becoming a composer. A recent Thursday brought the composers together for a noon concert where their compositions were performed, and back to the house for a lunch; the Oak Avenue inspiration lives on.

Much as Niederberger loves composition — and is grateful for grants from UCD, from the Swiss government and from two artist colonies to advance her work — she loves music in all its aspects.

«Being a composer, you’re driven to it; there are musical, artistic ideas you’ve got to realize», she said. «The world of sound, of music, is so complex, so rich, that it takes a full lifetime of work. Composition is so rich, it takes heart, brain, skills, memory, cultural influences. I feel privileged to be in the field and wouldn’t give up composing for any price».

But then there is teaching. Niederberger began her working life in Switzerland teaching in elementary school. That's where she learned very quickly «not to make any teaching mistakes». Now, when she teaches at UCD, it is to convey her love of music.

«I want students to ask the right questions about music, music of any style, and about all musical areas, whether theory or composition or the lives of composers. I want them to feel how wonderful music is».


1996, October 10

CD Review: «Between Two Continents», MAGNON PN 2637
Performing artists and compositions: various, cf. review text
Review paper: Neue Luzerner Zeitung, Section “Kultur”
Date of publication: October 10, 1996
Reviewer: Fritz Schaub

CD-Porträt: Die Nidwaldner Komponistin Maria A. Niederberger

Zwischen zwei Kontinenten

Sechs in einem Zeitraum von rund zehn Jahren entstandene Werke der in den USA lebenden Nidwaldner Komponistin Maria A. Niederberger sind auf einer neuen CD vereinigt: Das Porträt einer «zwischen zwei Kontinenten» lebenden Komponistin.
Der Titel «Music Between Two Continents» («Musik zwischen zwei Kontinenten») ist ganz wörtlich zu nehmen und erklärt sich schon aus der Biographie der Komponistin Maria A. Niederberger. Geboren in Davos und aufgewachsen in Oberdorf bei Stans, wanderte sie 1975 mit ihrem amerikanischen Gatten und zwei Kindern nach Kalifornien aus. Dort studierte sie Musikwissenschaft und Komposition (unter anderem bei Richard Swift, Arthur Berger und Martin Boykan) und begann selber zu komponieren. Sie erhielt verschiedene Kompositionsaufträge von Pro Helvetia und Opus Novum und wurde mit mehreren Preisen ausgezeichnet. Heute unterrichtet sie musiktheoretische Klassen an der University of California Davis.

Für die Luzerner Kantorei

Was bei den Kompositionen, die auf dieser CD vereinigt sind, sofort auffällt, ist die grosse Praxisnähe. Maria A. Niederberger, selber als Geigerin ausgebildet, komponiert nicht gegen, sondern für die Stimme, und verschiedene Werke sind auch direkt von Interpreten angeregt worden. So hörte sie beispielsweise im Sommer 1994 die Sängerknaben der Luzerner Kantorei und komponierte daraufhi zwölf A-capella-Lieder bewusst in tonalem Stil und auf meist traditionelle Gedichte (darunter auch eines in Mundart). Sechs von ihnen, frisch und präzis gesungen vom Mädchenchor der Luzerner Kantorei, bilden den Abschluss des Programms dieser CD.

In den instrumentalen Werken werden Klänge, Klangbilder und -komplexe ausgehorcht und assoziativ miteinander verbunden. Besonders überzeugend klingt die Musik dort, wo sich melodische Linien zu einem dichten kontrapunktischen Gewebe verbinden wie in dem 1993 entstandenen «Tandem Points» (Tandem Punkte) für zehn Spieler, wo das Schlagzeug mit Xylophon, Vibraphon und Röhrenglocken besonders reich eingesetzt wird. Spannungen und Entspannungen, Einbrüche und Schärfen darf man in diesem und anderen Werken («Album Pages» für Solovioline, «Inferences» für Kammerensemble und Klavier, «Daedaleum» für Cello solo) nicht suchen – es sind im wesentlichen impressionistische, locker wie Blätter aneinandergefügte und leicht ansprechende Klangassoziationen mit exotischem Touch.


Die neue CD von Maria A. Niederberger wird am Sonntag, 27. Oktober, 17 Uhr in der Aula der Kantonsschule Beromünster im Rahmen eines öffentlichen Familienkonzertes präsentiert. Der Mädchenchor Luzerner Kantorei singt dabei eine bunte Liederauswahl aus veschiedenen Epochen.


1996, August 2

Composition: «Album Pages»
Concert date: July 31, 1996
Place of concert: Kaleva, Oulu, Finland
Performing artist: Juhani Palola, solo violin
Review paper: Kaleva (local newspaper in Kaleva, Finland)
Date of publication: August 2, 1996
Reviewer: Pia Kaitasu (translation into English by Juhani Palola)

Pictures — from an Alternate Exhibition

Contemporary Works for Solo Violin


The concluding work of the demanding program, «Album Pages», was written by Swiss composer Maria A. Niederberger who lives in America. Niederberger’s «Picture Collection» depends less on a continued European tradition, unlike Dandara or Zwicker, who are still very much bound by it. In her «Album Pages», one was able to sense the musical vision of a reforming individual.